john audubon

Om de dienstplicht van Napoleon te ontduiken vertrok John James Audubon, geboren in Haïti, in 1803 uit naar de Verenigde Staten. Hij had niet veel geluk en belandde zelfs in de gevangenis vanwege zijn schulden. Het enige waar hij in uitblonk was tekenen en schilderen. Hij vond dat vogels het mooiste waren wat de natuur te bieden had en ontwikkelde er een obsessie voor. In 1820 begon hij in Cincinnati aan een bootreis met het ambitieuze doel om van álle vogels van Noord-Amerika een geschilderde afbeelding te maken. Weinig mensen dachten dat dit hem zou lukken, maar zijn boek The Birds of America, met 435 afbeeldingen van grotendeels nog onbekende vogelsoorten, werd een groot succes! In het Verenigd Koninkrijk, de belangrijkste grootmacht van die dagen, maakte het boek grote indruk en zijn stijl van afbeelden vond veel navolging.

De afbeeldingen van Audubon waren groot, duidelijk, levendig, nauwkeurig en gezet in de natuurlijke omgeving van de desbetreffende vogels. Audubon reisde daarvoor de hele Mississippi af, via New Orleans en het Zuiden naar de Dry Tortugas - het zuidpuntje van Florida - langs de Atlantische kust naar het noorden tot hij de rotskust van Labrador bereikte. Daarna reisde hij naar de prairie van de Dakota's, toen nog Indiaans gebied. Het reizen in deze streken was in deze dagen geen peulenschilletje. Audubon was een woudloper en scherpschutter, gekleed in hertenleer met berenvet in zijn haar. Zijn vaak sterke reisverhalen vonden in Engeland veel aftrek en verschenen als vervolgverhalen in de krant. Zijn methode om aan goede modellen te komen doet vandaag vaak enige wenkbrauwen rijzen: hij schoot soms honderden exemplaren van een bepaalde soort om ze te bestuderen en de best bewaarde met ijzerdraad in een zo natuurlijk mogelijke houding op te zetten. Vervolgens werden ze dan als model gebruikt voor zijn tekeningen, pastels en aquarellen. Nou ja...